Philippe Halsman, un grand curieux

Philippe Halsman, le duc et la duchesse de Windsor, 1956

Philippe Halsman, le duc et la duchesse de Windsor, 1956

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Ah oui, bien sûr, Philippe Halsman, le photographe qui faisait sauter ses modèles en l’air pour les décontracter et leur faire exprimer leur véritable personnalité ! C’est en effet la première image qui vient à l’esprit à son sujet (et, en effet, à voir le duc et la duchesse de Windsor, magnifiquement ridicules, on imagine le travail nécessaire pour décoincer les modèles posant).

Philippe Halsman, Marilyn Monroe, 1954

Philippe Halsman, Marilyn Monroe, 1954

Mais le modèle veut-il réellement dévoiler sa « véritable » personnalité ? Halsman, qui a quasiment découvert Marilyn Monroe en 1949 lors d’un reportage pour LIFE à Los Angeles, la fait sauter en l’air en 1954 : l’actrice le fait une seule fois (ci-dessus) et refuse de réitérer l’expérience, effrayée à l’idée de dévoiler ainsi sa personnalité vraie derrière les paillettes. En 1959, quand elle est devenue une grande star, elle accepte enfin de se prêter à l’exercice de jumpology, mais il faut plus de 200 sauts pendant trois heures pour arriver enfin à des photographies convenant et au photographe, et à l’artiste; pas vraiment des images spontanées.

Philippe Halsman, André Malraux, 1934

Philippe Halsman, André Malraux, 1934

Halsman était avant tout un grand portraitiste. L’exposition au Jeu de Paume (jusqu’au 24 janvier) aligne des portraits excellents, que ce soit ses modèles parisiens avant guerre, dont ce très dense Malraux de 1934, ou que ce soit les séries qu’il réalise avec, non seulement Marilyn, mais aussi Dali ou Fernandel.

Philippe Halsman, Bobby Fisher, 1965

Philippe Halsman, Bobby Fisher, 1965

Un des portraits psychologiquement les plus révélateurs est sans doute celui de Bobby Fischer, sombre et concentré, totalement introverti dans son monde que les cases noires et blanches de l’échiquier soulignent avec force.

Philippe Halsman, Dali Atomicus, 1948

Philippe Halsman, Dali Atomicus, 1948

Mais la curiosité d’Halsman ne se limite pas à la psychologie de ses modèles et à leur décoinçage par le saut. Il excelle dans les mises en scène perfectionnistes, comme ce Dali Atomicus, où les assistants jettent des chats et de l’eau sur le peintre sautant, jusqu’à enfin parvenir à la photo parfaite : il a fallu 26 tentatives de synchronisation des lancers de chats et d’eau et de sauts de Dali pendant cinq heures…

Philippe Halsman, "Le surréalisme c'est moi" Dali, 1953-54

Philippe Halsman, « Le surréalisme c’est moi » Dali, 1953-54

Curiosité aussi que cette tentative de ramollir le visage de Dali pour le faire coïncider avec une montre molle : il a fallu faire un contretype sur verre, fondre l’émulsion, puis la déformer manuellement pour parvenir à ce visage dégoulinant. Comment la photographie (argentique, bien sûr) démontre sa plasticité, sa capacité non à reproduire, mais à épouser les formes.

Philippe Halsman, Marilyn Mao Monroe, 1967

Philippe Halsman, Marilyn Mao Monroe, 1967

Expérimentation que cette fusion du visage de Marilyn et de celui de Mao, icônes en tout opposées et que Halsman fait se rejoindre : y a-t-il là simple amusement formel ou critique politique ?  On ne sait, mais il me plaît de penser que ce petit juif letton persécuté dans sa jeunesse avait peut-être gardé, même parvenu à la gloire et à la richesse, un fond irrévérencieux et rebelle.

L’autre exposition au Jeu de Paume est celle sur Omer Fast, que je n’ai pas, ce jour-là, eu l’énergie de voir vraiment; donc ma critique sera pour plus tard.

Toutes photos (c) Philippe Halsman Archives / Magnum Photos

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